Маточное молочко («королевское желе»), которое вырабатывается молодыми пчелами для кормления личинок  пчел, представляет собой густое желтовато-белое пастообразное вещество, обладающее приятным запахом и характерным кисловато-жгучим вкусом.

В маточном молочке содержится около 65% воды, 15-18% белков (представленных в основном альбуминами и глобулинами, близкими по свойствами к белкам сыворотки крови), 12-19% углеводов (глюкоза, фруктоза, сахароза), 3-5,7% жиров (в том числе стерины, глицерины, фосфолипиды, жирные кислоты - янтарная, пальмитиновая, стеариновая, деценовая и др.).В составе маточного молочка также присутствуют: нуклеиновые кислоты (в том числе аденозинтрифосфорная, рибонуклеиновая и дезоксирибонуклеиновая кислоты), органические кислоты, витамины (B1, B2, B3, B5, B6, B7, B12, B15, E, A, D, C), макро- и микроэлементы (калий, натрий, кальций, магний, железо, марганец, цинк, медь, никель, кобальт, хром, сера, кремний и др.), гормоны (тестостерон, эстрадиол, прогестерон), ферменты (амилаза, глюкооксидаза, аскорбинооксидаза, каталаза, инвертаза, протеаза, фосфатаза, холинэстераза и т.д.).

В настоящее время, как и много столетий назад, стоимость маточного молочка остается весьма высокой, так сбор этого продукта пчеловодства представляет собой достаточно трудоемкий процесс и длится всего лишь несколько недель в году. В былые времена в странах Европы дорогое маточное молочко могли позволить себе употреблять лишь короли и их свита, и с этим фактом непосредственно связано второе, наиболее распространенное в США, Англии, Франции и Италии название этого элитного апипродукта - «королевское желе».